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Golden Knights, Panthers tomaron caminos similares hacia la cima


Las Finales de la Copa Stanley están sobre nosotros. Estamos a semanas de madre de coronar a un nuevo campeón en la NHL. Antes de que comience la acción el sábado, echemos un vistazo al arco de ambos equipos para llegar al gran baile, un enfrentamiento importante, qué buscar en el hielo y una especie de factor X a tener en cuenta.

Los gatos se desgarran

Primero, ¿cómo llegaron estos equipos aquí? Hace aproximadamente un año, esto no habría sido una gran sorpresa. Los Panthers ganaron el Trofeo del Presidente y finalmente ganaron una serie de playoffs antes de retirarse rápidamente a Tampa Bay en la Ronda 2. Más tarde cambiarían por una superestrella de buena fe en Matthew Tkachuk, pero con el espacio en el tope salarial tan reducido, perjudicó su capacidad para rellenar calidad en defensa al perder a MacKenzie Weegar en el intercambio, y una lesión de Anthony Duclair eliminó a su tercer máximo goleador de esa temporada.

Esas son cosas difíciles de reemplazar y los Panthers simplemente no lo hicieron porque no tenían el espacio bajo el tope salarial. También trajeron a Paul Maurice con el objetivo de sacudir las cosas en el vestuario: quería más estructura y más juego de mesa. Los Panthers eran un equipo divertido de correr y disparar cuando ganaron el Trofeo del Presidente, pero fueron barridos en la segunda ronda por el bien estructurado Lightning. Maurice lo resumió bastante bien.

«La forma más sencilla de explicarlo es esta: el año pasado fuimos eficientemente un equipo de carrera. Brillante en eso. Muy bueno en eso. En su mayor parte, bueno, tengo que calificarlo un poco. El juego de carrera desaparece en los playoffs. Te lo digo ahora, excepto que es bastante obvio que todavía existe. Históricamente, sin embargo, las posibilidades de acometidas disminuyen. Así que aún puedes ser un equipo de acometidas bastante bueno, pero necesitábamos desarrollar otra pieza de nuestro juego que acabamos de hacer. ‘t. ‘t tener en el momento «.

Tratar de construir una estructura mientras te faltan jugadores clave y con tu portería luchando es una receta para el desastre, y se demostró en la primera mitad de la temporada. A mitad de camino, los fanáticos de los Montreal Canadiens se preguntaban si podrían obtener dos selecciones entre los 10 primeros cuando los Canadiens adquirieron la selección de primera ronda de Panthers 2023 en la fecha límite de cambios la temporada pasada. Pero los Panthers se incendiaron. Un juego, irónicamente, contra los Maple Leafs se convirtió en el punto de inflexión, ya que Paul Maurice golpeó al equipo y respondieron con una victoria. Una valiente victoria en Boston en enero, donde Aleksander Barkov anotó con 2,4 segundos por jugar, también fue digna de mención.

En última instancia, tuvieron que salir corriendo solo para lograrlo y desde entonces han disfrutado del papel de perdedor. Como dijimos en la Ronda 1, cuando se enfrentaron cara a cara con los Boston Bruins, juegan sin miedo y agresivos. Han dicho todos los playoffs que no tienen nada que perder. Sin embargo, ahora están en la final de la Copa Stanley. Las cosas han cambiado.

Los Golden Knights y Panthers no son tan diferentes entre sí, pero ¿quién tendrá la ventaja cuando comience la final de la Copa Stanley el sábado?  (imágenes falsas)

Los Golden Knights y Panthers no son tan diferentes entre sí, pero ¿quién tendrá la ventaja cuando comience la final de la Copa Stanley el sábado? (imágenes falsas)

Golden Knights ruedan con los golpes

Una cosa que Vegas tiene en común con los Panthers es que ellos también tienen un entrenador de primer año detrás de su banca. Al igual que Maurice, esta no es la primera vez que Bruce Cassidy está detrás de un banco de la NHL y, al igual que Maurice, ha entrenado en la final de la Copa Stanley antes, y ha perdido.

Después de que Vegas no pudiera llegar a los playoffs el año pasado, en gran parte debido a una lesión, pensaron que era hora de un cambio y una nueva voz detrás de su banco, por lo que despidieron a Pete DeBoer. Sin embargo, todavía se consideraban contendientes y contrataron a otro entrenador veterano para reemplazarlo. No se trataba tanto de que Cassidy entrara y sacudiera el bote, sino más bien de que era un buen entrenador veterano con un sólido historial en la liga para mantenerlos en el buen camino. Fueron mi elección para ganar la Copa antes de que comenzara la temporada.

Comenzaron bien el año, pero comenzaron a perder jugadores por lesiones aparentemente todas las noches. En diciembre, todo el lado derecho de su defensa estaba fuera. Jack Eichel se perdió un mes. Mark Stone requirió cirugía. Después del receso del Juego de Estrellas, utilizaron cinco porteros diferentes en la recta final. La temporada pasada, las lesiones los descarrilaron, pero esta temporada han rodado con los golpes. Cuando se recuperaron antes de los playoffs, Cassidy decidió emparejar a dos jugadores fuertes y distribuirlos en tres líneas. Eichel-Marchessault, Stephenson-Stone y Karlsson-Smith. Su ataque de tres líneas es impresionante y provoca todo tipo de pesadillas en los enfrentamientos. Su defensa es legítimamente seis de profundidad. Su tercer emparejamiento de facto de Hague-Whitecloud sería un segundo emparejamiento legítimo en varios equipos.

Comienzan la mayoría de sus turnos en la zona defensiva y han superado a sus oponentes 12-4 en 5 contra 5. Ha tomado todo tipo de decisiones difíciles hasta ahora, como descartar a Phil Kessel y decidir rodar con Adin Hill en medio de los playoffs. Este equipo de Las Vegas siempre ha sentido que tiene algunos asuntos pendientes, ya que gran parte de su núcleo jugó en el equipo inadaptado original que perdió en la final de la Copa Stanley en 2018. Ahora tienen la oportunidad de completar el arco de la redención.

Hasta el meollo de la cuestión

Una de las cosas más emocionantes de esta serie será el aspecto físico. Estos son dos equipos de hockey grandes y físicos con todo tipo de bateadores pesados. Los Panthers están en el radar de todos en este momento. Tienen una larga lista de jugadores por los que debes mantener la cabeza en un giro: Matthew Tkachuk, Sam Bennett, Ryan Lomberg, Radko Gudas, incluso el veterano Marc Staal. A Brandon Montour tampoco le importa enfrentarse a alguien. Pero este equipo de Las Vegas no es fácil de convencer. Keegan Kolesar tuvo uno de los comienzos más eléctricos de un juego en estos playoffs.

Nic Hague se enfrentó cara a cara con Darnell Nurse en todas las series contra los Oilers. William Carrier es un jugador subestimado, y un bateador, que lanza golpes que sacuden los huesos a lo largo de la pared. Muchos de sus mejores jugadores juegan con un nivel físico furtivo, incluidos Marchessault y Stone.

Pero esto no se tratará solo de grandes éxitos. Se tratará de quién puede llegar a las áreas difíciles del hielo y permanecer allí. Cassidy ya lo mencionó en la discusión sobre su sistema y su capacidad para eliminar a los mejores jugadores como Tkachuk.

«Ahora, nuestro sistema está en capas», dijo Cassidy. «No somos un (sistema) de hombre a hombre. Eso nos ayudará. Nos gusta tener nuestro ‘D’ cerca de la red en su mayor parte, así que creo que será positivo defenderlo. Así que esa será la parte inicial”.

¿Quién puede luchar a través del tráfico? ¿Quién puede atravesar capas de defensa? ¿Quién puede ganar las batallas a lo largo de las paredes? En última instancia, los equipos de playoffs exitosos luchan a través del tráfico. No lo eluden porque la verificación es demasiado estricta. Tienes que pasar por eso. Ya sea que estés viendo lo que Tkachuk o Eichel han hecho en estos playoffs, lo que estás viendo es que los muchachos obtienen el disco y lo llevan a la red constantemente. Se ven como jugadores de baloncesto que intentan llegar a sus puntos óptimos en la cancha para preparar su tiro. Es mucho más fácil decirlo que hacerlo y estos son dos equipos físicos que no ceden ni un centímetro en el hielo. ¿Quién va a ganar la batalla física y llegar a las zonas difíciles del hielo, especialmente frente a la red? Quien lo haga es probable que gane la serie.

Duelo por el medio

Cuando los Caballeros Dorados apostaron a lo grande por Eichel, se pensó que él era la pieza que faltaba en su rompecabezas. El prototípico gran centro de primera línea que todo equipo necesita. Hubo muchas preguntas sobre su salud, pero pocos cuestionaron su capacidad general para ser un colaborador de alto nivel si de hecho estaba sano. Seleccionado segundo en la general en 2015, le llevó hasta 2023 jugar su primer partido de playoffs, pero está demostrando que la espera ha valido la pena. Lidera a Las Vegas en anotación en tres rondas con 18 puntos en 17 juegos, y lo que más se destaca es su habilidad para llevar el disco por el hielo. El elenco de Hockey PDO cortó un video completo de cinco minutos de las cosas que Eichel estaba haciendo con el disco solo en las finales de la Conferencia Oeste.

Su habilidad para mantener el disco abierto y proteger al mismo tiempo que hace una jugada es increíble. Es un maestro en la protección del disco, hasta el punto en que pensarías que es mucho más grande que su marco de 6 pies 2 pulgadas. En la final, sin embargo, es probable que se enfrente a Barkov, un poco más grande, que está teniendo sus propios playoffs monstruosos.

Tkachuk está recibiendo con razón una tonelada de titulares, pero parte de la razón por la que prospera es porque Barkov hace mucho trabajo pesado para este equipo. Sus oponentes más comunes hasta ahora han sido Martin Necas y Jordan Staal de Carolina, Mitch Marner y Auston Matthews de Toronto y Pavel Zacha y Brad Marchand de Boston, y ha superado a sus oponentes 15-7 en igualdad de condiciones en ese tiempo. Ha sido capaz de controlar el medio del hielo en la zona neutral, donde Eichel se ha destacado, utilizando su tamaño y alcance para desviar a los oponentes. Incluso cuando las cosas se derrumban a su alrededor, solo hace lecturas inteligentes.

En esta jugada, Jake McCabe entra, y es común que el defensor que cubre a alguien al frente dé un paso adelante y lo presione, dejando un pase de puerta trasera sobre la mesa. Barkov simplemente ata a su hombre y desafía a McCabe a vencer a Bobrovsky directamente. No lo hizo y los Panthers anotaron poco después.

Todos en la liga quieren un gran centro de primera línea. Ambos equipos los tienen y será una especie de enfrentamiento cara a cara que jugará un factor importante en quién gana esta serie.

Un resurgimiento inesperado

Los Panthers tienen tres defensores que serían los cuatro mejores en cualquier equipo de la liga: Aaron Ekblad, Gustav Forsling y Brandon Montour. Sin embargo, su defensa final entre los cuatro primeros, Marc Staal, no encaja exactamente en ese proyecto de ley.

Hace unos años, la larga carrera de Staal parecía casi terminada. Los New York Rangers lo cambiaron con una selección de segunda ronda del draft por consideraciones futuras para despejar el último año de su tope salarial de $ 5.7 millones. Los Red Wings terminaron extendiéndolo por otro año a $ 2 millones como un espacio intermedio veterano, emparejándolo con el emergente Filip Hronek. El verano pasado, los Red Wings consideraron traerlo de regreso, pero en su lugar firmaron a Ben Chiarot y Olli Maatta, y finalmente terminó firmando un contrato de un año y $750,000 para irse a Florida.

A sus 36 años, no es el más veloz ni el más habilidoso, se presenta como un jugador que puede ser señalado como un lastre. Perdió la batalla del tiro compartido con fuerza pareja durante ocho temporadas consecutivas antes de firmar con los Panthers, y una vez más estuvo justo por debajo de la marca este año. Pero se las arregla para salir adelante.

Staal ha superado a sus oponentes en seis de esas nueve temporadas en total. En algún momento, eso no es solo una coincidencia. ¿Los delanteros contra los que más ha jugado hasta ahora en los playoffs? Nylander, Tavares, Marchand, Zacha, Marner y Matthews. Ante Carolina, la delantera contra la que más tiempo marcó fue Necas. Tiene un promedio de 21:54, que está inflado debido a sus cuatro juegos de tiempo extra. Ayuda cuando Sergei Bobrovsky está jugando con las luces apagadas, por supuesto. Staal y su compañero habitual, Brandon Montour, han sido superados por un gol en general (en su último partido estuvo en los tres goles de Hurricane) en tres rondas. No es demasiado impresionante, pero los Panthers, que son un equipo pesado e impulsado hacia adelante, se benefician cuando pueden obtener suficientes minutos decentes del resto de su alineación.

Sin embargo, Vegas presenta todo un desafío. Tienen tres líneas que han estado rodando. Eichel conduce uno, Karlsson conduce uno y Stone conduce el tercero. Eso significa que Staal volverá a alinearse contra jugadores de alta calidad. ¿Tiene una ronda más en él?

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