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Huupe, una startup de baloncesto ‘inteligente’, eleva su juego con $ 11 millones


Cualquiera puede jugar baloncesto en casi cualquier lugar en los EE. UU. y ahora en muchas otras partes del mundo, gracias a una confluencia de factores que reducen muchas barreras: aros ubicuos instalados en parques, escuelas, entradas de vehículos y patios traseros; puedes jugar con uno o con muchos; y el único otro equipo necesario es una pelota económica. Pero para aquellos que quieren mejorar su juego o seguir entrenando para jugar a un nivel competitivo más alto, las opciones, como ocurre con todos los deportes, se reducen considerablemente. Una startup llamada “Huupé” (pronunciado “hoop”) espera cambiar eso con un nuevo producto basado en el concepto de un aro de baloncesto inteligente, junto con una red de contenido de videos de entrenamiento que los propietarios de Huupe pueden ver mientras juegan. Se recaudaron $ 11 millones para construir ese plan de juego.

Los co-líderes en la ronda fueron Protagonist VC, Marvan Ventures (la firma del propietario minoritario de los Milwaukee Bucks, Keith Mardak), TRI Investments y Kawn VC. También participaron Genesis Ventures y Reform Ventures (el fondo de riesgo del jugador de la NBA Thaddeus Young).

El producto y el modelo comercial de Huupe combinan una combinación de hardware, software y transmisión de medios. El componente físico comienza con un aro de baloncesto conectado que recoge datos sobre las pelotas que se hunden, golpean o no. Es resistente e impermeable, y la startup dice que es tan resistente como un aro reglamentario. Detrás está el tablero, que está hecho de una pantalla de video equipada con visión por computadora, cubierta por el mismo vidrio reforzado que se usa para los tableros en las canchas profesionales.

La pantalla de video muestra videos de entrenadores, entrenadores y jugadores de baloncesto que los usuarios pueden ver como sesiones de entrenamiento, que pueden ser utilizadas por individuos o grupos. Juntos, la visión por computadora con el contenido funcionan en conjunto para rastrear y responder a cómo juegan las personas y en qué necesitan trabajar para mejorar. La experiencia recuerda un poco a Peloton y otros equipos de ejercicio conectados. Al igual que con muchos de esos productos, las pantallas de video de Huupe también pueden transmitir otros tipos de contenido de video, desde juegos de baloncesto hasta lo que sea que desee ver.

El paquete completo comienza en $4,995 y $6,495 dependiendo del tamaño que pidas para la pantalla, mientras que las suscripciones a la aplicación para el contenido se suman a eso, y actualmente tienen un precio de $30/mes. (También ofrece un descuento de $ 1,000 para los primeros 1,000 pedidos anticipados).

Claramente, Huupe no está subsidiando el costo del hardware a esos precios, pero el CEO Paul Anton me dijo que la idea es que con el tiempo, a medida que aumenta la producción, los precios generales bajarán.

La idea del producto surgió de la experiencia directa de los dos cofundadores. Anton y Lyth Saeed (COO) eran amigos de la infancia en Milwaukee que solían jugar baloncesto juntos, y cuando los dos crecieron y vivieron más separados, Anton estudió derecho de propiedad intelectual y se mudó al Área de la Bahía para trabajar; Saeed estaba construyendo su primera startup, una aplicación de transporte llamada QUp, en Dubái. Comenzaron a hablar sobre cómo podían seguir jugando de forma remota.

«¿Cómo podríamos seguir jugando baloncesto juntos en dos ciudades?» preguntó Antón. La pareja intentó usar aplicaciones de chat y otros tipos de trucos al principio. Pero con el error de inicio plenamente vigente a mediados de la década pasada, con oportunidades de financiamiento y la cantidad de nuevas empresas que se expandieron rápidamente en todo el mundo, finalmente decidieron saltar a lo desconocido y comenzaron con Huupe para proporcionar una respuesta a esa pregunta.

Una startup de hardware, como dice el refrán, es difícil, quizás aún más para los fundadores que nunca antes han construido algo como esto. De hecho, Huupe ha existido desde 2015, y se inició durante años mientras la pareja jugaba con la idea primero como un ajetreo secundario y luego como un enfoque principal, construyendo prototipos dentro y fuera del proverbial garaje de inicio. Huupe finalmente recaudó su primer dinero externo, un ronda semilla, año pasado.

La historia en general es un poco de base como el propio baloncesto, que es en parte lo que parecía atraer a los inversores.

“Amamos al equipo; son súper rudimentarios y trabajadores”, dijo George Bousis, cofundador de Protagonist, que el año pasado anunció un fondo criptográfico de $ 100 millones, pero también invierte en otros tipos de tecnología. “Tienen una gran visión de hacia dónde ven que se dirige la empresa y, hasta el momento, tienen un gran conocimiento del mercado; han creado un gran producto y tienen mucho potencial, dadas las primeras métricas. Nos gusta mucho el elemento colaborativo de jugar con amigos en persona o en todo el país y el sentimiento de comunidad que se puede desarrollar con el tiempo. Es súper divertido, interactivo y realmente funciona (la verdad es que soy bastante malo en el baloncesto, pero descubrí que quería mejorar dada la gamificación/experiencia)».

Y aunque el impulso de marketing inicial está dirigido a los consumidores, Bousis cree que existe un potencial de mercado más allá de eso. “Creemos que los gimnasios/centros de acondicionamiento físico, las canchas/centros comunitarios, las escuelas, etc. encajan perfectamente”. El costo en este momento puede ser anormalmente bajo, y los fundadores se negaron a hablar sobre el costo total real cuando les pregunté, pero Bousis señaló que el precio promedio de un aro de baloncesto premium generalmente comienza en $2500, y eso es sin los elementos interactivos y educativos. que Huupe ha incorporado. Anton y Saeed me dicen que se vendieron alrededor de 4 millones de aros en todo el mundo cada año, y han pasado décadas sin prácticamente ninguna innovación en la estructura básica de esos aros, por lo que puede ver dónde se encuentran los comienzos de la oportunidad. (Las cifras de EE. UU. para las ventas generales de equipos de baloncesto han estado en constante aumento durante añoscon un impulso especial durante el pico de Covid-19.)

Ha habido varias empresas emergentes que apuntan al hardware para permitir la práctica de diferentes deportes, pero, curiosamente, gran parte de la actividad en torno al baloncesto se ha centrado en los juegos y la gamificación, con empresas emergentes como Gym Class y Dapper Labs (que hace NBA Top Shot) llamando la atención de los usuarios y inversores

Eso significa que hay muchas direcciones, y no mucho en el camino, ya sea competencia o precedencia, que Huupe podría desarrollar si se abre paso en el mercado de equipos de baloncesto. Uno que no quiere seguir son otros accesorios o “periféricos” para jugar al baloncesto como zapatos, pelotas o cualquier otra cosa.

“No nos gustan los wearables”, dijo Saeed, clasificando cualquier cosa como los zapatos conectados como parte de esa categoría. “Consideramos que usar eso es similar a hacer trampa si se vuelve demasiado fácil hacerlo mejor”. Dicho esto, si las personas usan Huupe como parte de su régimen de ejercicios en el hogar, entonces hay un mérito en la integración del programa con otros rastreadores para medir la actividad.

Agregó que también está considerando otros deportes que no se diferencian del baloncesto en su arquitectura básica: el lacrosse, el fútbol y el hockey están en su lista, dijo.

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