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¿Sobrevivirá la empresa de educación china GSX Techedu a las acusaciones de fraude?


El fraude alhelí

Carson Block de Muddy Waters Capital, un inversor inconformista y vendedor en corto veterano, estuvo entre los que se unieron al coro de oprobio contra GSX el año pasado. Su talento para detectar empresas chinas fraudulentas quedó certificado cuando, en marzo pasado, profetizó la caída de Luckin Coffee, una cadena de café minorista que alguna vez se anunció como el «Starbucks de China». Luckin cotizaba en la Bolsa de Nueva York a una valoración de 12.000 millones de dólares cuando Block publicó un informe anónimo de 89 páginas en las redes sociales acusando a la empresa de inflar enormemente sus ventas. Al principio, la compañía negó los cargos, pero una investigación interna luego confirmó la esencia del informe: Luckin había fabricado $ 310 millones en ventas durante los últimos tres trimestres de 2019, equivalente al 40% de sus ingresos totales ese año. Su stock se desplomó. En junio, la compañía estaba lista para ser excluida de la bolsa de valores; se declaró en quiebra en febrero y los analistas afirman que las acciones se reducirán a cero.

Pero Block ha encontrado un adversario mucho más grande y recalcitrante en GSX. El informe de Muddy Waters de mayo acusó a la empresa de educación tecnológica de aumentar las inscripciones de estudiantes con cuentas falsas. Incluso publicó una entrevista con un ex gerente de GSX que corroboró la operación del bot. El uso de bots tiene un legado significativo en la China digital. Los vendedores en plataformas de comercio electrónico han sido acusados ​​durante mucho tiempo de aumentar sus calificaciones utilizando pedidos falsos creados internamente o a través de terceros. Pero GSX fue una especie de alhelí incluso entre los fraudes.

Primero, la reacción violenta habitual que acompaña a uno de los informes de Block nunca llegó. «Nuestra tesis fue tan poco controvertida … no hubo esos gritos y gritos que esperamos casi siempre», dijo Block. «No creo que haya estado nunca en esa situación». Aunque los vendedores en corto a menudo difieren en su diagnóstico, cuando se trataba de GSX, estaban en total armonía. «Es bastante inusual», me dijo Nigel Stevenson, un analista de investigación de GMT que ha escrito sobre el escándalo de Luckin. «Nuestra investigación anterior ha demostrado que una empresa que recibe varios informes de vendedores cortos tiende a ser descubierta en última instancia como un fraude». Andrew Left, de Citron Research, por ejemplo, había respaldado a Luckin hasta su caída. Ahora se encuentra entre los vendedores en corto que apuestan contra GSX.

En segundo lugar, las acciones de GSX permanecieron casi cómicamente imperturbables por las advertencias de los vendedores en corto. A pesar del ataque de inversores creíbles, las acciones de la compañía se triplicaron después de la publicación del informe de Block, un desarrollo que dejó a muchos en el mercado confundidos. «Nadie presenta un argumento fundamental para esta empresa», dijo Block. «Entonces, cuando la cosa se triplicó, pensamos, ¿por qué diablos?»

La mayoría atribuye el extraño cambio a un «apretón corto», en el que un grupo de inversores hace subir el precio de una acción comprando acciones, lo que obliga a los vendedores en corto a cubrir sus pérdidas comprando más. El reciente repunte de las acciones de GameStop tuvo una procedencia similar: un grupo de inversores minoristas compró acciones en el arrendador de videojuegos para exprimir a las instituciones más grandes que tenían posiciones cortas.

El problema con estos comportamientos es que pueden ser un indicio de manipulación de existencias. El 8 de junio, Yongqiang Chan, director ejecutivo de New Oriental Education y amigo personal cercano de Larry Chen, se burló de los vendedores en corto en Twitter. «Por favor recuerda que soy yo [sic] un pequeño apretón ”, dijo. “Yo personalmente garantizo que GSX [sic] $ 100 para fines de este año «. (Solo estuvo fuera por unas pocas semanas). Chan había usado una cuenta anónima, pero finalmente fue expuesto por usuarios en línea (en chino). En septiembre, GSX reveló que la SEC había solicitado sus registros financieros que se remontan a 2017.

El lunes, la compañía publicó una actualización sobre una revisión interna realizada por un tercero no revelado luego de las acusaciones de fraude. La revisión «no descubrió evidencia que tendría un impacto material» en los estados financieros anteriores de GSX, según la actualización. La investigación de la SEC aún está en curso.

Malos incentivos

Recientemente, la firma de auditoría de GSX, Deloitte, fue objeto de un intenso escrutinio después de que un ex empleado de la sucursal de Beijing publicara un informe que documentaba «problemas graves» en la calidad de la auditoría. El documento, que se volvió viral en las redes sociales chinas, acusó a un socio de Deloitte de hacer la vista gorda ante los fondos mal administrados en nombre de RYB, otra empresa de educación. La socia, Lili Shan, también es la auditora principal de GSX.

La caída de Luckin y el futuro incierto de GSX no deberían sorprender a los inversores. Las empresas son producto de estructuras de incentivos deficientes, incluida la calidad de las auditorías, que durante mucho tiempo ha ensillado a las empresas chinas. El Partido Comunista Chino clasifica los documentos financieros de sus empresas supuestamente privadas como «secretos de estado», lo que bloquea el acceso a los reguladores estadounidenses, como el Organismo de Supervisión Contable de Empresas Públicas de Estados Unidos (PCAOB). Según la SEC, hay 224 empresas que cotizan en los EE. UU. Ubicadas en países que impiden las inspecciones completas de la PCAOB, por un total de $ 1.8 billones en valor de mercado. El país con mayor participación es China.

“La PCAOB / SEC tiene suficientes dientes [in the U.S.] que los auditores se preocupan legítimamente por violar las reglas ”, me dijo un ex empleado de Deloitte en los Estados Unidos. Mientras tanto, en China, donde el nivel de aplicación es más débil, la calidad de las auditorías se hunde y más empresas fraudulentas se escabullen.

En diciembre, el gobierno de EE. UU. Aprobó una ley que facultaba a la SEC para excluir a las empresas chinas de los mercados de valores de EE. UU. Por negarse a atender las solicitudes de supervisión. «Si esta legislación ya se hubiera convertido en ley, los inversores estadounidenses en Luckin Coffee probablemente habrían evitado miles de millones de dólares en pérdidas», dijo en un comunicado el representante Brad Sherman, demócrata de California y arquitecto de la ley. La ley también es demasiado tarde para los inversores de GSX porque su aplicación no entrará en vigor hasta dentro de unos años.

El escepticismo justificado de empresas chinas como GSX personifica los próximos desafíos para los mercados globales. Las regiones soberanas pueden producir reglas dispares que inevitablemente distorsionan la economía y conducen a una competencia desleal. A pesar de los niveles sin precedentes de animosidad entre EE. UU. Y China, el número de empresas chinas que cotizan en EE. UU. Solo ha aumentado con el tiempo. Que GSX siga aumentando a pesar de la controversia que lo rodea es un mal augurio para la estabilidad futura de los mercados.

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